Los efectos persistentes del sueño pandémico para los niños


Los niños todavía están aturdidos por las interrupciones del sueño durante la pandemia. Así es como los padres pueden ayudar.


Phoebe Rothenberg, de once años, nunca tuvo problemas para dormir, pero cuando su escuela cerró durante la ola inicial de COVID-19 en marzo de 2020, su sueño se vio afectado de inmediato. Para hacer frente a la interrupción, recurrió a la lectura nocturna. “Pero luego tenía problemas para levantarse por la mañana y se convirtió en un círculo vicioso”, dice la mamá Victoria Rothenberg, artista de fibra y madre de tres hijos en Maryland.

Una vez que los días de Phoebe reanudaron un ritmo más normal, su horario de sueño recuperó terreno rápidamente. Pero con la vida aún incierta, es un equilibrio inestable. La interrupción de las rutinas, por ejemplo, puede retrasarla fácilmente.


Y ella no está sola. Probablemente no sorprenda a ningún padre que los estudios muestren que la calidad del sueño de los niños en edad escolar se vio afectada durante la pandemia, particularmente en las primeras semanas del confinamiento. Y en un artículo próximo en el Journal of Developmental and Behavioral Pediatrics, investigadores de la Universidad de Michigan encontraron que los niños de este grupo de edad, especialmente los que están en aprendizaje remoto, se despertaron más fácilmente en medio de la noche y experimentaron más pesadillas.


Los cerebros de los niños se están desarrollando a un ritmo rápido, haciendo y refinando las conexiones neuronales hasta los últimos años de la adolescencia y los primeros años de la edad adulta. Y gran parte de esta actividad ocurre durante el sueño. “El sueño es fundamentalmente importante e impacta en cómo funcionará nuestro cerebro a largo plazo”, dice Zheng Fan, neurólogo y especialista pediátrico del sueño en la Universidad de Carolina del Norte.


A medida que los niños continúan lidiando con las perturbaciones y ansiedades relacionadas con la pandemia, ¿tendrán consecuencias a largo plazo sus problemas para dormir? Esto es lo que los expertos tienen que decir sobre estas preocupaciones, incluidas las formas de hacer que los niños vuelvan a encarrilarse.


La ciencia de los niños y el sueño

Mientras dormimos, pasamos por diferentes etapas que se dividen en dos categorías: movimiento ocular rápido (REM) y sueño no REM. El sueño REM, o el estado de sueño, se caracteriza por ondas cerebrales pequeñas y rápidas que se asemejan a la actividad de la mente cuando estamos despiertos. El sueño no REM se divide en tres fases, y las dos primeras se consideran sueño ligero.


La última fase del sueño no REM consiste en ondas cerebrales grandes y lentas que recorren todo el cerebro. Este es el sueño profundo, y es increíblemente importante para la maduración del cerebro.


“En los niños más pequeños, la actividad de ondas lentas es mayor en la parte posterior del cerebro, el sitio del desarrollo neuronal temprano”, dice Rebecca Spencer, neurocientífica de la Universidad de Massachusetts Amherst. A medida que los niños crecen, estas ondas pasan al frente, coincidiendo con cambios estructurales en la corteza frontal, que maneja funciones cognitivas de alto nivel, como la planificación y la resolución de problemas.


Spencer y su colaboradora, Tracy Riggins de la Universidad de Maryland, creen que la razón por la cual el sueño juega un papel tan crucial en el desarrollo y la salud del cerebro radica en su papel en la formación de recuerdos. Cuando estamos en el sueño de ondas lentas, las neuronas en el hipocampo, donde reside nuestra memoria a corto plazo, se disparan con el mismo patrón que cuando estamos despiertos, dice Riggins.


Esta repetición de nuestras experiencias transfiere recuerdos del hipocampo al almacenamiento a largo plazo en la corteza. La mente, como resultado, se refresca lo suficiente para manejar nuevas tareas exigentes en lo que Spencer llama el "efecto fresco como un pepino".


La función del sueño REM se comprende menos, pero se cree que está involucrada en el procesamiento emocional, lo que ayuda a los niños a manejar sus sentimientos y mostrar más resiliencia. "REM podría etiquetar recuerdos interesantes e importantes y decir: '¿Por qué no vuelves y trabajas en ello un poco más la próxima vez que entres en un sueño [profundo]'", dice Spencer.


El sueño también es reparador. Durante el sueño, “el flujo de nuestro líquido cefalorraquídeo, que elimina los productos de desecho y transporta algunos nutrientes en nuestro cerebro, se acelera”, señala Fan. Y los beneficios del sueño no se limitan al cerebro.


“Todos los sistemas de nuestro cuerpo necesitan un sueño de buena calidad”, dice Fan. Cuando nuestro sueño se deteriora, los efectos se extienden más allá de nuestro cerebro, afectando el corazón, el sistema digestivo, la respuesta inmune y más.


Efectos de la pandemia en el sueño de los niños

La pandemia causó una interrupción generalizada en el sueño de todos, pero especialmente en los niños en edad escolar. A diferencia de los adolescentes, para quienes el encierro a veces tuvo un efecto positivo en el sueño, los niños más pequeños son más sensibles al estrés.


Si los padres están ansiosos e inseguros, los niños pueden sentirse fuera de control, lo que empuja a sus sistemas nerviosos a estar en alerta máxima. Atrapados en un estado constante de lucha o huida, a los niños les resultaba difícil calmarse para dormir.


“Se levantaban de la cama o pedían algo para comer o beber, tratando de calmarse”, dice Jenny Radesky, pediatra del Hospital Infantil C.S. Mott de la Universidad de Michigan. Los padres en su práctica también informaron que más niños no podían dormir toda la noche o no podían dormir más allá de, digamos, las cinco de la mañana.


Investigadores en Suiza que observaron los patrones de sueño de los niños después del primer confinamiento en Europa se hacen eco de estas observaciones. "Sabemos que los ritmos del sueño se ven afectados por las señales de luz, la actividad física y el tiempo frente a la pantalla, todo lo cual se vio afectado", dice Andjela Markovic, becaria postdoctoral en la Universidad de Friburgo y autora principal del artículo.


Y aunque la calidad del sueño se había recuperado en gran medida un mes después de la encuesta inicial, algunas medidas, como la cantidad total de sueño, seguían rezagadas con respecto a los niveles previos a la pandemia. Radesky está viendo lo mismo en su práctica.


“La hora de acostarse y levantarse se retrasó entre 30 y 60 minutos en algunas familias, incluida la mía”, dice. Y muchos de sus pacientes que necesitaban ayuda adicional para dormir, como la melatonina, una hormona que regula nuestro ritmo circadiano, al comienzo de la pandemia todavía usan esas intervenciones por ahora.


Markovic y sus colegas investigarán a continuación qué retrasos en el desarrollo cognitivo, si los hay, han sido causados ​​por las interrupciones del sueño provocadas por la pandemia. Los investigadores ya saben que cuando los niños duermen mal, afecta su capacidad para aprender cosas nuevas y asumir nuevos desafíos. Y los estudios han relacionado los problemas de sueño en la infancia y los niños en edad preescolar con problemas de atención, ansiedad y dificultades sociales años más tarde. Queda por ver cómo las interrupciones del sueño pandémicas afectarán esas cosas.


Ayude a los niños a fomentar buenos hábitos de sueño

Por eso, dicen los expertos, es importante invertir ahora en estrategias adecuadas para dormir. “Los buenos hábitos de sueño son una de las cosas más importantes en las que se basa el bienestar de una familia”, dice Radesky.


Y los padres y cuidadores pueden hacer mucho para que los niños vuelvan a la normalidad. “Los cerebros jóvenes tienen una capacidad increíble para adaptarse y recuperarse”, dice Riggins.


Por ejemplo, las interrupciones repentinas desequilibran a los niños. “Entonces, encontrar formas de establecer rutinas predecibles ayuda a los niños a sentirse seguros y protegidos”, dice Radesky. Eso significa horas de acostarse consistentes: debido a que nuestros cuerpos siguen un reloj interno, nos dormimos más fácilmente cuando nos acostamos dentro de la misma ventana de una hora todas las noches.


Encontrar formas de calmar el estrés y las emociones del día también puede conducir a un mejor sueño. En lugar de ver videos de televisión o YouTube para relajarse antes de acostarse, Radesky sugiere leer historias juntos, probar una aplicación de meditación o tomar un baño. Todas estas actividades contienen un componente sensorial, ya sea el sonido de su voz o la sensación del agua tibia, que puede ayudar a los niños a relajarse.


Para ayudar a determinar la actividad adecuada para la hora de acostarse, Radesky sugiere simplemente preguntarles a los niños: "¿Qué te calma y te hace sentir relajado?" A menudo, las respuestas pueden proporcionar pistas sobre qué incorporar en las rutinas nocturnas.


Un niño también dormirá mejor si su entorno está preparado para el éxito. Baje las luces una hora antes de que se suba a la cama para que su cerebro reciba el mensaje de que es casi hora de dormir. Apague las pantallas, cierre las persianas y elimine las luces parpadeantes del dormitorio.


¿Una cosa para no olvidar? Tú. El estudio de Markovic vinculó el estrés de los padres con un sueño más interrumpido en los niños, pero también que los padres que practicaban técnicas de atención plena como el yoga tenían niños que también dormían mejor.


“Si no nos enfocamos en nuestras cabezas zumbantes como padres, no estamos abordando todo el problema”, dice Radesky.


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